Mat Nashed

El Líbano se enfrenta a una crisis bancaria sin precedentes que ha sumido a más de la mitad de la población en la pobreza. Los responsables son las élites políticas sectarias que han saqueado la economía desde que terminó la guerra civil del Líbano en 1990.

Además de un defectuoso barrio reservado para los ricos y poderosos, Líbano tiene poco que mostrar por una deuda que asciende al 150 por ciento de su producción nacional, una de las más altas del mundo.

La corrupción siempre fue evidente en el Líbano. En lo que ahora podría describirse como los buenos viejos tiempos, los barrios acomodados del país perdían la electricidad durante tres horas al día antes de la crisis bancaria. Mientras tanto, el país no exportó casi nada de valor sustancial además de capital humano.

En retrospectiva, la implosión era predecible. Algunos economistas han tratado de explicar la mala gestión y la corrupción del Líbano como un esquema Ponzi regulado a nivel nacional , mediante el cual el banco central toma prestados dólares estadounidenses de los bancos nacionales para pagar las deudas pendientes. Ese esquema estaba respaldado por un tipo de cambio fijo entre la lira libanesa y el dólar estadounidense. Vinculadas a una tasa de $ 1,00 a 1,500 liras, las monedas se utilizaron indistintamente en la economía libanesa durante décadas.

La fortaleza de la moneda llevó a millones de libaneses que viven en el extranjero a depositar remesas en bancos nacionales, que se consideraban el sector más seguro del Líbano antes de 2019. La economía de la posguerra civil también se vio impulsada por el sector de la ayuda, el turismo y los estados del Golfo, que invirtieron miles de millones. de dólares en el banco central. El incentivo para los líderes del Golfo fue contrarrestar la influencia de Irán a través del grupo militante chiita libanés Hezbollah.

Pero a medida que Hezbollah se fortaleció tanto política como militarmente en medio de la guerra de Siria, Arabia Saudita y sus aliados comenzaron a reducir significativamente la ayuda al Líbano, un país que percibían cada vez más como un puesto avanzado iraní.

Tradicionalmente, Arabia Saudita utilizó su riqueza petrolera para hacer exactamente lo contrario: financiar al ejército y al banco central para resistir la influencia iraní . Pero con los precios mundiales del petróleo a la baja en 2016, Riad creía que su dinero se desperdiciaría en el Líbano. Después de todo, Hezbollah se había asegurado un punto de apoyo en el ejército y las fuerzas de seguridad y ejercía un veto cuando se trataba de nombramientos en el gabinete. Las remesas del exterior también disminuyeron, lo que llevó a los bancos nacionales a incentivar los depósitos en dólares proporcionando tasas de interés notablemente favorables. Estas tasas atrajeron a muchos ciudadanos libaneses y extranjeros a depositar su dinero en los bancos, lo que permitió al banco central seguir pidiendo prestados dólares para pagar importaciones vitales.

El arreglo era insostenible. Los bancos, que son administrados por una cohorte de influyentes familias cristianas y sunitas, quebraron después de prestar tres cuartas partes de los depósitos al gobierno, que robó el efectivo o pagó a sus inflados empleados del sector público que están conectados a facciones políticas.

Para 2019, todo el país sabía que el Líbano estaba al borde del colapso. La élite gobernante intentó gravar el tabaco, la gasolina y las aplicaciones de mensajería como WhatsApp para abordar el fuerte déficit. Tales aplicaciones fueron el único recurso para que muchos libaneses se mantuvieran en contacto con familiares en el extranjero, lo que provocó protestas en todo el país que derrocaron al gobierno.

Las élites políticas todavía se aferraron al poder y rápidamente formaron un nuevo gobierno. Mientras tanto, los bancos nacionales impusieron controles de capital que efectivamente bloquearon a la población fuera de sus cuentas en dólares. Sin embargo, esos controles no se aplicaron a los ricos y poderosos. Los observadores internacionales estiman que alrededor de $ 17 mil millones salieron del Líbano en 2020, mientras que los funcionarios libaneses dicen que aproximadamente $ 16 mil millones salieron el año anterior. Además, la pandemia de covid-19 y la explosión del puerto de Beirut devastaron familias y medios de vida cuando la gente ya luchaba por sobrevivir. Tras la tragedia de la explosión del puerto, el gobierno volvió a dimitir.

La parálisis política no ha ayudado a mitigar el daño. La lira ha perdido ahora el 90 por ciento de su valor desde las protestas de octubre, absorbiendo efectivamente los ahorros ganados con tanto esfuerzo por los ciudadanos libaneses que ya no pueden retirar dólares estadounidenses.

Las instituciones financieras internacionales, y más notablemente el Fondo Monetario Internacional, han intentado cooperar con las obstinadas élites políticas del Líbano para rescatar al país.

El FMI ha dicho que el Líbano tiene una deuda de $ 90 mil millones, sin embargo, un comité parlamentario de investigación afirmó que las pérdidas del Líbano son menos de la mitad de esa cantidad. Para agravar el problema, ni los accionistas, los tenedores de bonos extranjeros ni el estado se han puesto de acuerdo sobre cómo compartir las grandes pérdidas.

Conmocionado por la intransigencia de la clase política, el Banco Mundial describió la crisis del Líbano como una “depresión deliberada” y posiblemente la tercera peor crisis financiera desde mediados del siglo XIX debido a la inacción de las élites políticas.

La crisis política también ha tenido un efecto devastador para el sector de la ayuda, tanto en el Líbano como en toda la región. Una investigación de Reuters encontró que más de 250 millones de dólares en ayuda se perdieron para los bancos libaneses debido a los tipos de cambio desfavorables del dólar. Los refugiados y los ciudadanos más pobres del Líbano fueron los más afectados debido a su incapacidad para afrontar el alza de los precios de los alimentos.

Los oligarcas de Yemen , Siria e Irak también tienen cientos de millones de dólares suspendidos en bancos libaneses. Más recientemente, una delegación yemení se reunió con Riyad Salameh en junio para discutir la recuperación de 200 millones de dólares. Un funcionario iraquí también le dijo a The New Arab que los millones de dólares almacenados en el Líbano por ‘actividades corruptas’ siguen siendo inaccesibles para los depositantes.

Sin embargo, son los más pobres los que están soportando la peor parte de la crisis en espiral. El combustible es escaso, lo que hace que las estaciones de servicio cierren y los precios de los alimentos se disparen debido en parte a los costos de transporte. La medicina también es escasa, mientras que los médicos abandonan el país para encontrar estabilidad en otros lugares. El éxodo está ejerciendo una presión adicional sobre un sector de la salud que ya está paralizado.

A pesar de la terrible situación, los expertos creen que lo peor aún está por llegar. Un pronóstico de Synaps , una organización sin fines de lucro que proporciona un análisis en profundidad sobre Siria y el Líbano, predice que los productos básicos serán inasequibles para la mayoría de los libaneses el próximo año.

Incluso los importadores, dominados por cárteles cercanos a las élites políticas, tendrán acceso a una cantidad limitada de dólares del banco central. La falta de combustible, escribe Synaps , también afectará la conexión a Internet 3G debido a la falta de electricidad para alimentar las antenas de comunicación móvil.

En resumen, la mayoría de los libaneses dependerán de la ayuda, pero la clase política podría intentar manipular a las ONG para apuntalar el statu quo. Por ejemplo, pueden requerir que los grupos de ayuda canalicen todos los dólares estadounidenses a través de sus propias instituciones financieras con el fin de recaudar ingresos mediante la imposición de impuestos a las transacciones internacionales. También podrían presionar a los grupos de ayuda para que hagan negocios con cárteles cercanos a facciones políticas.

Podrían producirse crímenes callejeros violentos y conflictos civiles a medida que la cohesión social se rompe debido a la pobreza extrema generalizada. Desesperada por sobrevivir, la población puede volverse aún más dependiente del apoyo fragmentado que brindan las facciones sectarias. Con la clase política atrincherada en el poder, es difícil imaginar un escenario en el que el Líbano no descienda al infierno.